“Zelf kreeg ik als atleet veel media-aandacht voor mijn strijd tegen kanker. Maar de meeste kankerpatiënten moeten in de luwte tegen de ziekte vechten”, vertelt Thomas Van der Plaetsen. “Met de Back On Track Foundation proberen we de zware behandeling waar mogelijk te verlichten, door in te zetten op bijkomende psychosociale begeleiding en andere initiatieven. De stichting werkt samen met het AZ Maria Middelares, waar ik werd behandeld en opgevolgd.”

Je pleit vooral voor meer mentale ondersteuning. Waarom is dat zo belangrijk?

“Veel mensen denken dat hun normale leven voorbij is als ze kanker krijgen, maar dat idee wil ik ontkrachten. Een positieve mindset helpt patiënten om beter door hun behandeling te komen. Er is wel degelijk een toekomst na de kanker. Voor mij was de sport een cruciaal element in mijn herstelproces. Het gaf mij uitzicht op betere tijden en heeft me sterk gehouden.”

Is het fonds ook een eerbetoon aan jouw vader? Hij stierf vijf jaar geleden aan pancreaskanker.

“Ja, absoluut. Mijn papa werkte in het AZ Maria Middelares als psychiater, en hij is dat blijven doen tot in de week waarin hij overleed. Ook al was hij doodziek, hij wou zijn patiënten tot op het einde blijven bijstaan. De stichting is dus ook een hommage aan hem en de waarden die hij voorstond.”

Welke projecten doen jullie concreet met de Back On Track Foundation?

“Er komen een aantal evenementen aan zoals de 11 km van Deinze op zondag 4 september, en een zakenlunch waar atleten als Nafi Thiam en Pieter Timmers mee geld zullen inzamelen. We zijn intussen begonnen aan ons eerste grote doel: een machine aankopen tegen haarverlies. De ‘cold cap’ is een soort hoofddeksel dat tijdens de chemo de hoofdhuid koelt en zo de haarwortels beschermt. Zo’n toestel kost minimum 20.000 euro en we hopen er een voor het Maria Middelares te financieren. Het is een belangrijke aankoop, vind ik. Je haar verliezen door chemotherapie is altijd een mentale opdoffer.”

Tot slot: Hoe belangrijk is de vroege opsporing van teelbalkanker bij jonge mannen?

“Veel belangrijker dan mensen denken. Teelbalkanker is de meest voorkomende kankersoort bij mannen tussen 18 en 30 jaar, maar het blijft een gevoelig onderwerp voor jonge mannen. Preventie is dus van essentieel belang. Als mannen iets voelen of vermoeden, moeten ze meteen naar de dokter gaan. Bij mij werd de kanker vroeg ontdekt, maar toch niet vroeg genoeg om chemotherapie uit te sluiten. Andere mannen kan dat leed misschien wel bespaard worden.”